Roerich e il tentativo di riconquistare la sua Russia

“Anche l’Unione Sovietica era preoccupata per Roerich. L’addetto militare americano a Mosca riferì che una fonte russa affidabile parlava dei Roerich come di un “gruppo armato” che si stava “dirigendo verso l’Unione Sovietica, apparentemente come spedizione scientifica, ma in realtà per radunare ex elementi bianchi e mongoli scontenti”

L’impressione che mi sono fatto di Roerich : deve scappare dalla Russia durante la rivoluzione e in America convince le alte sfere (ingannandole sui veri propositi) a finanziargli l’impresa di riprendere il potere in Russia mobilitando le forze avverse al nuovo regime … la cosa non riesce al geniale artista, dommage !!! Eroe romantico, super-affascinante !!!

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All’inizio del 1934 il Segretario all’Agricoltura Henry A. Wallace incaricò Nicholas Roerich, rinomato pittore e autoproclamatosi guardiano della pace e della cultura mondiale, di guidare una spedizione scientifica nella Cina settentrionale e in Manciuria, alla ricerca di erbe resistenti alla siccità che potessero risollevare il Dust Bowl. Quando il progetto si concluse, nel 1935, l’eccentrico artista aveva compromesso la posizione diplomatica dell’America in Asia, messo in imbarazzo l’amministrazione Roosevelt, umiliato Wallace e danneggiato la carriera di diversi botanici. E non aveva portato avanti la causa della lotta alla siccità negli Stati Uniti.

L’episodio – uno dei più bizzarri nella storia del New Deal – iniziò con l’infatuazione di Henry Wallace per la filosofia mistica di Roerich. Nato a San Pietroburgo, in Russia, nel 1874, Roerich aveva studiato pittura, disegno e archeologia in varie accademie ed era diventato presidente della Società per l’Incoraggiamento delle Belle Arti in Russia e un noto designer teatrale – aveva creato le scenografie e i costumi per l’epocale prima di Nijinsky del 1913 de Il Rito della Primavera di Stravinsky. Emigrò dalla Russia poco tempo dopo la Rivoluzione bolscevica, apparentemente per sua scelta, e dopo un breve soggiorno in Inghilterra si trasferì negli Stati Uniti, arrivando a New York nel 1920.

All’inizio Roerich ebbe vita difficile qui, vivendo modestamente e vendendo quadri e progettando scenografie. Ma poi Louis L. Horch, un ricco broker di New York, e sua moglie Nettie, rimasero molto colpiti da Roerich e spesero ingenti somme per saldare i debiti di Roerich e finanziare le sue attività. Roerich sosteneva di avere la capacità di comunicare con la sfera spirituale attraverso “scritture automatiche”. Con gli occhi coperti, l’artista poteva registrare pensieri e istruzioni provenienti da un altro mondo; in un’occasione ricevette indicazioni specifiche su come raccogliere fondi per costruire un museo a New York in cui esporre le opere di Roerich.

Nel 1925 Roerich partì per l’India e il Tibet per dipingere una “grande serie di opere panoramiche” e per tradurre “manoscritti originali, tradizioni popolari e materiale artistico di questi Paesi”. A spese di Horch, viaggiò ampiamente in Asia per quattro anni. Durante questo viaggio, generò così tanto scompiglio che il Ministero degli Esteri britannico lo etichettò come “individuo squilibrato”. Sostenne di aver scoperto un manoscritto in un monastero tibetano che provava che Cristo aveva vissuto e predicato in India da giovane. Fece anche un misterioso viaggio in Unione Sovietica, dove pare abbia conferito con funzionari governativi. In seguito scrisse libri che elogiavano il sistema sovietico e descrivevano sia Cristo che Buddha come comunisti, ma il Dipartimento di Stato degli Stati Uniti non trovò prove convincenti che lo collegassero “in qualche modo ai movimenti comunisti”. In ogni caso, Roerich tagliò i ponti con la Russia a favore di un fantastico progetto di creazione di uno Stato autonomo sotto la sua guida in Siberia.

Mentre Roerich viaggiava in Asia, una scrittrice di nome Frances Grant, che lo ammirava, scrisse articoli e pamphlet adulatori. I suoi sforzi, insieme alle sue genuine capacità artistiche, contribuirono a fargli guadagnare un’invidiabile reputazione internazionale come pittore. Horch, nel frattempo, lavorava alla costruzione di un museo per le opere di Roerich. Tra il 1923 e il 1929 Horch costruì a New York, tra la 103esima strada e Riverside Drive, un condominio di ventinove piani, i cui piani inferiori costituivano il Museo Roerich, con spazi espositivi per più di mille dipinti dell’artista. Horch fu presidente del museo e Grant vicepresidente. Roerich tornò negli Stati Uniti per prendere la parola in occasione dell’inaugurazione del museo, ma trascurò di ringraziare gli architetti, i costruttori, i collaboratori e persino Horch per gli sforzi compiuti a suo favore. Inoltre, insistette per l’aggiunta di vetrate e per una costosa modifica della carta da parati, che Horch realizzò.

Con il suo museo e la sua fama in crescita, Roerich si dedicò a un nuovo progetto. Chiede un accordo internazionale per proteggere i monumenti culturali e i tesori artistici, soprattutto in tempo di guerra. Nel 1929, insieme ad alcuni collaboratori, redasse formalmente un trattato che sperava potesse essere accettato a livello mondiale. Il trattato divenne noto come Patto Roerich. Adottarono anche una “bandiera della pace”: un cerchio rosso che circondava tre sfere su un campo bianco, a rappresentare i legami comuni di cultura, spirito e umanità che trascendevano le divisioni tra i popoli. I delegati di oltre venti Paesi parteciparono a conferenze per discutere il patto a Bruges, in Belgio, nel 1931 e nel 1932, ma non riuscirono a intraprendere alcuna azione. Il Dipartimento di Stato americano giudicò il patto “futile, debole e inapplicabile”, ma dopo l’insediamento di Roosevelt, la sua approvazione del trattato e l’aggressiva difesa di Henry Wallace finirono per prevalere sull’opposizione del Dipartimento di Stato.

Wallace stesso aveva una certa inclinazione mistica. Era un brillante genetista vegetale, che aveva sviluppato il primo mais ibrido per uso commerciale, e un rispettato economista, i cui scritti sui problemi agricoli lo avevano reso uno dei principali portavoce dell’agricoltura – una volta Roosevelt si riferì a lui come al “vecchio uomo di buon senso” – ma mostrava anche un’importante tendenza di fervente idealismo. Era un uomo intensamente religioso, che disdegnava “la sdolcinatezza e l’irrilevanza infantile” del cristianesimo convenzionale. Considerava la Depressione come un’opportunità per una riforma spirituale; la “cura fondamentale”, secondo Wallace, consisteva nel “cambiamento del cuore umano”, nella rinuncia all’egoismo e all’avidità.

Durante gli anni Venti e i primi anni Trenta, la ricerca di Wallace di una soddisfazione spirituale lo portò a seguire un corso per corrispondenza di occultismo che prometteva “l’opportunità di entrare e mettere i piedi sul Sentiero che conduce alla Luce e alla Vita eterne”. Scambiò lettere e visite con un artista del Minnesota che usava un gergo allegorico e si riferiva a Wallace come “Cornplanter” e “Chief Standing Corn”. Wallace si dilettava anche di astrologia, confidando a un praticante di essere “fondamentalmente… un ricercatore di metodi per portare la Luce interiore alla manifestazione esteriore”. Questa ricerca lo condusse a Nicholas Roerich.

Wallace aveva sentito parlare di Roerich per la prima volta nel 1928 da uno studioso di piante sovietico in visita. La volta successiva che si recò a New York si rivolse a Frances Grant, che lo incuriosì con le sue descrizioni delle opere di Roerich. Wallace visitò il museo e fu “entusiasta oltre ogni misura” di ricevere una breve udienza con Roerich. Trovò estremamente impressionante l’aspetto dell’artista, il suo comportamento e i suoi piani per promuovere la cultura e la pace. Ammirava i dipinti di Roerich perché, diceva, gli davano una “sensazione di morbidezza interiore”. Apprezzava anche la filosofia di Roerich perché, come Wallace, l’artista credeva nell’unità fondamentale di tutte le religioni, nella fratellanza dell’uomo e nella necessità di una trasformazione del cuore umano per raggiungere la cooperazione tra le nazioni. Roerich sembrava offrire un’illuminazione alla ricerca duratura della verità eterna di Wallace.
Wallace incontrò Roerich una sola volta, ma lesse avidamente gli scritti del pittore e comunicò spesso con i funzionari del Museo Roerich. In una serie di lettere scritte nel 1933 e nel 1934, in cui talvolta chiamava Roerich “guru”, Wallace descrisse i suoi desideri spirituali e commentò gli eventi e le personalità contemporanee. A Roerich disse: “Per molto tempo sono stato consapevole dell’occasionale profumo dell’altro mondo che è il mondo reale. Ma ora devo vivere nel mondo esteriore e allo stesso tempo fare in modo che la mia mente e il mio corpo servano come strumenti adatti al Signore della Giustizia”. Pur lamentandosi della costante tensione della sua vita, espresse la convinzione che essa segnasse “i primi rozzi inizi di una nuova era”.

Nelle “lettere del guru” Wallace si riferiva spesso a “Oscuri”, “Saldi” e “parassiti”. Implorava le benedizioni dei “Grandi”. Etichettò il Segretario di Stato Cordell Hull come “Aspro” e Roosevelt come “Ardente” o “Ondivago”, a seconda che approvasse o meno le azioni del Presidente.

Wallace esercitò forti pressioni per ottenere il sostegno dell’amministrazione Roosevelt al Patto Roerich. La madre del Presidente era un’ammiratrice di Roerich e lo stesso Roosevelt aveva incontrato l’artista e ne era rimasto favorevolmente impressionato. Il Presidente non prese certamente Roerich sul serio come Wallace, ma alla fine del 1934 ricevette e apparentemente rispose a una serie di lettere allegoriche in cui la moglie di Roerich, Elena, lo consigliava sulle “condizioni cosmiche” e descriveva il Presidente come un uomo del destino. Su sollecitazione di Roosevelt, il Dipartimento di Stato assunse un atteggiamento più comprensivo nei confronti del patto proposto. Il Segretario di Stato Hull nominò Wallace suo rappresentante alla Terza Convenzione Internazionale della Bandiera della Pace di Roerich, tenutasi a Washington nel novembre 1933. All’incontro parteciparono delegati di ventisette nazioni, il senatore Robert F. Wagner ne fu il presidente onorario e quattordici senatori statunitensi ne furono membri onorari. Nell’aprile 1935 gli Stati Uniti e i rappresentanti di ventuno Paesi latinoamericani firmarono il patto in una cerimonia alla Casa Bianca. Il giorno seguente Wallace inviò una serie di lettere per proporre il nome di Roerich per il Premio Nobel per la Pace.

Il Dipartimento di Stato si mostrò molto nervoso nei confronti di Roerich, che però aveva una certa influenza nello Studio Ovale.
Roerich non assistette alla firma del trattato; aveva lasciato gli Stati Uniti nel maggio 1934 per cercare erbe in Asia. Il Bureau of Plant Industry del Dipartimento dell’Agricoltura sponsorizzava la spedizione nella speranza di trovare piante utili per il controllo dell’erosione negli Stati Uniti. Le condizioni climatiche e geografiche dell’Asia centrale assomigliavano a quelle del Midwest, dove la siccità aveva colpito più duramente. Knowles A. Ryerson, capo del Bureau of Plant Industry, aveva proposto una serie di scienziati qualificati per guidare la missione, ma Wallace, con l’approvazione di Roosevelt, chiese a Roerich di guidarla. Il Segretario all’Agricoltura ritenne che l’esperienza dell’artista in Asia, insieme al fatto che era “venerato in Giappone, Cina e Russia”, lo rendessero una scelta appropriata. Nominò il figlio di Roerich, George, come assistente capo della spedizione. Wallace ammise che i due botanici governativi scelti per il viaggio, Howard MacMillan e James Stephens, avrebbero svolto la maggior parte del lavoro scientifico, ma ritenne che la presenza dell’artista avrebbe garantito il successo del progetto. La spedizione offriva a Roerich un buon salario e la possibilità di promuovere le proprie ambizioni, e lui accettò volentieri l’offerta.

Altre parti interessate riponevano molta meno fiducia in Roerich. Il Dipartimento di Stato espresse gravi riserve sull’intera spedizione perché gli esploratori avrebbero viaggiato in un focolaio di tensioni e intrighi internazionali. Avrebbero necessariamente preso contatti con il governo dello Stato fantoccio giapponese del Manchukuo, che gli Stati Uniti si rifiutavano di riconoscere. Stanley K. Hornbeck, capo della Divisione degli Affari dell’Estremo Oriente, fece notare a Wallace che i Roerichs non erano cittadini americani ma russi bianchi con passaporto francese. Il Segretario all’Agricoltura, tuttavia, si disse fiducioso che i Roerichs avrebbero gestito con garbo la delicata questione del Manchukuo. Quando Ryerson espresse il timore per l’incolumità di MacMillan e Stephens, Wallace chiese al più giovane Roerich di “chiedere al Guru di usare i suoi poteri per dare loro fiducia e gioia”, in modo che tornassero a casa “cantando le [sue] lodi”.

Purtroppo, MacMillan e Stephens trovarono difficile ammirare un uomo che li evitava in ogni occasione. Il guru e suo figlio lasciarono gli Stati Uniti ben prima dei due botanici. Roerich vedeva il suo viaggio in Asia come una grande opportunità per fondare uno stato separato in Siberia. MacMillan e Stephens, interessati solo alle erbe resistenti alla siccità, dovevano essere abbandonati e screditati. Horch, finanziatore di Roerich, affermò in seguito che l’obiettivo di creare un nuovo Stato siberiano divenne un'”ossessione” per il russo. I riferimenti alla Siberia, il cui nome in codice è Kansas, compaiono spesso nella corrispondenza estremamente criptica di Roerich. A un certo punto scrisse: “Penso sempre al Kansas”.

Nel maggio 1934 i Roerich arrivarono a Tokyo, dove cercarono di ingraziarsi le autorità giapponesi. Dopo aver incontrato il Ministro della Guerra Senjuro Hayashi, Nicholas Roerich lo salutò pubblicamente come “un grande uomo” e “un leader di grandi capacità”. Nonostante il rifiuto degli Stati Uniti di riconoscere lo Stato fantoccio giapponese in Manciuria, i Roerich si rivolsero alla legazione del Manchukuo a Tokyo. Rimasero a Tokyo abbastanza a lungo da fare notizia, ma uscirono di corsa dalla città prima dell’arrivo di MacMillan e Stephens. Il 1° giugno i due botanici raggiunsero Tokyo e furono accolti con le istruzioni di ritirare i loro visti presso la legazione del Manchukuo. Saggiamente scelsero invece di rivolgersi al consolato americano. Il console generale, Arthur Garrels, apprese solo allora che i Roerichs erano impiegati del Dipartimento dell’Agricoltura e si lamentò con il Segretario di Stato Hull che le loro attività erano state “imbarazzanti per l’Ambasciata, il Consolato Generale e il Governo americano”.

Apparentemente ignari delle ripercussioni diplomatiche, i Roerichs si recarono in Manciuria, dove consegnarono all’imperatore Pu Yi del Manchukuo la Banner of Peace, “First Class”. Nella città di Harbin, dove il fratello e migliaia di altri russi bianchi si erano rifugiati, Roerich iniziò una vigorosa campagna pubblicitaria. MacMillan inviò al suo superiore uno dei volantini autopromozionali di Roerich, paragonandolo a una circolare per “un circo o una catena di negozi di alimentari”.

Wallace si rivelò l’angelo custode di Roerich. In seguito ammise che l’artista lo aveva talmente “ipnotizzato” da farlo sentire al di sopra di ogni rimprovero. Roerich si lamentò ripetutamente dei ritardi nell’arrivo delle buste paga e della mancanza di rispetto dei botanici. Suggerì a Wallace di “metterli al loro posto”. Wallace intervenne quando il General Accounting Office (GAO) mise in discussione i voucher di rimborso di Roerich: Roerich aveva chiesto al GAO di pagare articoli che includevano la sua vestaglia, i pantaloni, le calze e un mattarello.

Wallace intervenne anche per proteggere Roerich dalla stampa giapponese ostile. La presenza di un russo in cerca di pubblicità nel delicato Manciukuo non è mai piaciuta ai giapponesi e, subito dopo l’arrivo della spedizione ad Harbin, i giornali locali lanciarono un attacco sistematico contro i nuovi visitatori. Gli articoli associarono Roerich alla massoneria, al buddismo, alle organizzazioni anticomuniste e antifasciste e al progetto di creare uno stato separato in Siberia. Roerich scrisse a casa: “Stiamo combattendo con le forze oscure, ma come sempre stiamo andando avanti valorosamente”.

Frances Grant portò la preoccupante notizia al Segretario all’Agricoltura, che organizzò immediatamente un incontro con l’ambasciatore giapponese negli Stati Uniti, aggirando il Dipartimento di Stato. Chiedendo un favore personale, Wallace ricevette l’assicurazione che l’assalto giornalistico a Roerich sarebbe finito presto. Wallace aveva già evitato i canali diplomatici scrivendo direttamente ai diplomatici cinesi e ai funzionari consolari americani a Tokyo e Harbin, presentando Roerich e spiegando la spedizione. Il Dipartimento di Stato stava diventando molto nervoso.

L’influenza di Roerich, tuttavia, si estese al di là del gabinetto e allo Studio Ovale. Il Presidente Roosevelt rimase colpito da un articolo dell’artista intitolato “The Deserts Shall Bloom Again” e chiese due volte a Wallace di invitare Roerich a trascorrere una serata con il Presidente quando la ricerca di erbe resistenti alla siccità fosse terminata.

Per un certo periodo Harbin si rivelò un rifugio sicuro per Roerich. L’amicizia di Wallace e Roosevelt lo proteggeva dalle “forze oscure” e c’era tempo per l’autocompiacimento, la revisione dei manoscritti e l’acquisizione di quelli che MacMillan chiamava “servi e soldati cosacchi”. Roerich sferrò un attacco ai “malvagi desideratori o ignoranti”, tra cui MacMillan, Stephens e il Dipartimento di Stato. Una rottura aperta con la Divisione degli Affari dell’Estremo Oriente del Dipartimento di Stato si sviluppò infine quando Roerich corteggiò le autorità del Manchukuo, con il disprezzo della stampa controllata dai giapponesi. Un funzionario del Dipartimento di Stato angosciato si lamentò che Roerich aveva messo gli Stati Uniti in una “posizione imbarazzante, se non ridicola” e disse che era giunto il momento per il Segretario di Stato Hull di chiedere a Wallace di “richiamare i due Roerich o di annunciare la loro definitiva dissociazione dalla spedizione”.

Il 18 luglio MacMillan e Stephens raggiunsero finalmente Harbin. Avevano portato con sé gran parte dell’equipaggiamento della spedizione, compresa una quantità di munizioni e armi da fuoco che preoccupava i diffidenti funzionari giapponesi, ed erano in forte ritardo sulla tabella di marcia. MacMillan non riuscì a trovare l’indirizzo di Roerich ad Harbin. Riuscì a ottenere il numero di telefono di un grande magazzino, ma il commesso che rispose disse che Roerich non era disponibile. MacMillan percepì che lui e Stephens erano “decisamente sospettati e [erano] osservati”. Mentre Roerich continuava a evitare i due botanici, un MacMillan del tutto frustrato scrisse: “Papà Roerich tiene una guardia cosacca alla sua porta a tutte le ore, armata. È un grande spettacolo. Che sciocchezza!”.

George Roerich divenne un intermediario tra suo padre e i botanici, e divenne presto evidente che ci sarebbero state due spedizioni separate. MacMillan riteneva che il “piano di movimento di Roerich sarebbe stato del tutto rovinoso per il nostro lavoro”. Dopo uno scambio di attrezzature, la ricerca di semi d’erba si divise. A Washington Ryerson era sempre più disilluso da Roerich e, come il Dipartimento di Stato, suggerì a Wallace di richiamarlo.

Per tutto il primo anno della spedizione, la fiducia di Wallace in Nicholas Roerich non vacillò mai. Le lettere di Roerich a Wallace raccontavano la triste storia di due botanici insubordinati che non seguivano le istruzioni, rifiutavano di contattare il loro capo e pretendevano di lavorare separatamente. Roerich scrisse minacciosamente agli amici di New York: “Recentemente abbiamo riso molto per aver sentito una storia curiosa su come una certa persona, quando ha iniziato a calunniare sul mio conto, si è subito scottata con l’acqua calda”.

I funzionari sovietici pensavano che l’artista fosse a capo di un gruppo armato per fomentare la rivoluzione.
Wallace accettò il racconto di Roerich. Richiamò MacMillan e Stephens “per insubordinazione e mancata esecuzione delle istruzioni” e poi castigò Ryerson per essersi schierato con i suoi dipendenti: “Le voci che lei ha menzionato riguardo al professor Roerich non sono solo ridicole, ma estremamente maliziose, e indicano l’ignoranza dei suoi eccezionali risultati”. Wallace trasferì Ryerson alla Divisione di Orticoltura Subtropicale.

Nel frattempo Roerich trascurò lo scopo ufficiale della sua missione. La maggior parte dei campioni di piante che inviò a Washington non erano erbe resistenti alla siccità, ma “erbe curative”. Gli scienziati del Dipartimento dell’Agricoltura conclusero con sconforto: “Da questo materiale vegetale non è uscito praticamente nulla che abbia valore”. Allo stesso tempo, il consolato generale americano ad Harbin riferì che le difficoltà di Roerich con i funzionari del Manchukuo derivavano dal fatto che voleva “il permesso di importare armi e munizioni e di piantare tende e stabilire un campo armato nell’interno”. Sembrava che la spedizione “avesse un obiettivo diverso dal semplice lavoro agricolo”.

Nell’ottobre 1934 Wallace aveva sollevato MacMillan, Stephens e Ryerson e aveva nominato il dottor E. N. Bressman, consulente scientifico del Dipartimento dell’Agricoltura, per assistere la spedizione da Washington. Wallace si scusò con Roerich per il comportamento dei due botanici e gli assicurò che “ha la mia completa fiducia e approvazione per tutte le sue azioni riguardo alla spedizione”. Il Segretario all’Agricoltura espresse la sua continua convinzione che il lavoro di Roerich avrebbe “aiutato decisamente a rendere possibile una maggiore felicità umana nella zona delle pianure occidentali”.

I Roerich lasciarono Harbin nel novembre 1934 per la Cina del Nord. Utilizzarono i fondi governativi per acquistare camion, autovetture e tende. Quando chiesero alla 15esima unità di fanteria dell’esercito degli Stati Uniti a Tientsin fucili, revolver e munizioni, l’ufficiale responsabile si oppose finché Wallace, su richiesta di George Roerich, non intervenne. Il 1° dicembre Wallace scrisse al Segretario della Guerra chiedendo che i Roerich, in qualità di funzionari del Dipartimento dell’Agricoltura, ricevessero “prontamente” le armi perché “stanno progettando di viaggiare nella regione del Gobi dove, a causa delle condizioni incerte, avranno bisogno di armi e munizioni per la loro protezione personale”. I Roerich proseguirono, ben armati e accompagnati da una “guardia di cosacchi bianchi russi”, secondo un testimone. Stavano conducendo una spedizione botanica molto insolita.

Nell’inverno del 1934 e nella primavera del 1935, Roerich passò la maggior parte del tempo a promuovere progetti come il Patto Roerich e a scrivere dei suoi desideri per il “Kansas”. Fece così tanti discorsi nella Cina del Nord che a gennaio si lamentò per il mal di gola. I giornali di Tientsin e Pechino rinnovarono le loro “malignità, incubi e calunnie”, ma Roerich mantenne, secondo un rapporto della legazione americana a Pechino, “un atteggiamento molto orgoglioso” e “un aspetto piuttosto feroce” mentre viaggiava con “quattro guardie russe bianche e alcune guardie funebri”.

Il 24 giugno 1935, il Chicago Tribune pubblicò un articolo in prima pagina dal titolo JAPANESE EXPEL EXPLORERS SENT BY SEC. WALLACE. Il Dipartimento di Stato potrebbe aver fatto trapelare la notizia delle attività di Roerich nella speranza di fare pressione su Wallace per richiamarlo. In ogni caso il giornale raccontava di un pittore russo che viaggiava con “guardie cosacche bianche armate” che facevano una vistosa “dimostrazione di protezione diplomatica americana”, causando “imbarazzo ai funzionari diplomatici e militari americani”.

Roerich scrisse a Wallace che l’assalto giornalistico era “del tutto privo di fondamento”, un prodotto della “campagna di sussurri” dei due botanici licenziati, dei funzionari consolari prevenuti e della stampa locale controllata dai giapponesi, che mirava a “controllare la diffusione dell’influenza americana tra la popolazione russa in Manciuria settentrionale”. Prevedeva che i mesi a venire avrebbero prodotto preziose raccolte di semi e negava “qualsiasi attività politica da parte mia o degli altri membri della spedizione”.

Wallace non era convinto. Come commentò in seguito, “per la prima volta cominciai a capire che forse Roerich mi stava mettendo in una posizione falsa e, attraverso di me, stava mettendo in imbarazzo il governo degli Stati Uniti”. Inviò una lettera a Roerich con l’istruzione di “trasferire la spedizione in una regione sicura e ricca di erbe resistenti alla siccità a Suiyuan”. Chiese inoltre a Horch di comunicare “con tatto ed efficacia” all’artista che il governo era “estremamente ansioso” e che la spedizione doveva dedicare tutta la sua attenzione, “sia in realtà che in apparenza”, alla raccolta di semi d’erba.

Anche l’Unione Sovietica era preoccupata per Roerich. L’addetto militare americano a Mosca riferì che una fonte russa affidabile parlava dei Roerich come di un “gruppo armato” che si stava “dirigendo verso l’Unione Sovietica, apparentemente come spedizione scientifica, ma in realtà per radunare ex elementi bianchi e mongoli scontenti”. Il Dipartimento di Stato trasmise queste voci a Wallace, il quale rispose che la spedizione di semi d’erba non aveva intenzione di violare il territorio sovietico. Il sottosegretario di Stato William Phillips, che gestiva la corrispondenza da Mosca, mise Wallace alle strette durante un ricevimento e lo informò della gravità delle preoccupazioni del Dipartimento di Stato. Wallace ammise di aver cominciato a “dubitare che il Professore fosse poi un uomo così grande”. Quella conversazione, come disse Wallace in seguito, “pose fine a Roerich per quanto mi riguardava. Tutto quello che volevo fare era riportarlo a Nagar, in India, prendere le sue credenziali e lavarmene completamente le mani”.

Il 16 settembre Wallace inviò a Roerich l’ordine di fare le valigie per Nagar, preparare un rapporto finale, non spendere altri soldi e consegnare le sue credenziali. Il 21 settembre il Dipartimento dell’Agricoltura pose formalmente fine alle attività sul campo della spedizione e chiese ai Roerich di pagare le armi da fuoco che avevano preso in prestito. Wallace non voleva ulteriori attriti tra gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica. In precedenza aveva avvertito i Roerich che “i dipendenti del Dipartimento non devono fare dichiarazioni che riflettano sulle situazioni politiche di altre nazioni”.

La spedizione Roerich non riuscì a trovare piante per aiutare la Dust Bowl americana. Durante la prima stagione della spedizione, il Dipartimento di Agricoltura ricevette soprattutto piante da erbario e medicinali. Durante la seconda stagione, più breve, i Roerich assicurarono al Dipartimento dell’Agricoltura che il loro “lavoro sul campo [stava] procedendo in modo molto soddisfacente” e che stavano facendo del loro “meglio per assicurarsi una raccolta sufficiente di semi di un gran numero di erbe da foraggio”. Tuttavia, nelle loro lettere si parlava di più di ottocento erbari. Ne seguì una commedia degli errori: i Roerichs tentarono di inviare i loro semi tramite una busta diplomatica, ma ricevettero un forte rifiuto da parte del Dipartimento di Stato, che li informò che non si occupava di trasporto di semi. Quando l’ambasciata italiana chiese i risultati degli esperimenti sulle sementi, Wallace ammise che “quasi certamente la maggior parte degli oggetti in questione avrà poco o nessun valore”.

Ormai la disillusione di Wallace nei confronti di Roerich era totale. Nel settembre del 1935 consigliò alla signora Roerich: “Desidero che non ci sia alcuna comunicazione, diretta o indiretta, per lettera o altro, tra i Roerich (padre, madre e figlio) da una parte e me dall’altra”. In un’altra corrispondenza ha definito il suo ex amico un “megalomane” i cui seguaci “erano determinati a non fermarsi davanti a nulla pur di aiutarlo a elaborare qualche straordinaria fantasia di potere asiatico”.

Il Segretario all’Agricoltura cercò di riparare al danno causato dal suo guru. Si scusò con MacMillan e Stephens e disse all’ex superiore dei botanici, Knowles Ryerson, “che le vostre motivazioni erano le più alte”. Cercò persino di convincere il Dipartimento di Stato a cambiare il nome del Patto Roerich e scrisse personalmente agli ambasciatori degli Stati Uniti di cinquantasette Paesi per metterli in guardia da “coloro che continuano fanaticamente nella loro politica di accrescere un nome piuttosto che un ideale”.

Il Segretario all’Agricoltura ammise di essere stato “preso in giro completamente” e promise: “Ma ora è finita e credo che forse sia stata una buona lezione per me”. Tuttavia, la sua associazione con Nicholas Roerich rimase una fonte di imbarazzo e le “lettere del guru” perseguitarono Wallace per il resto della sua carriera politica. In seguito lamentò le “cose idiote” che aveva scritto a Roerich e temette che la stampa le avrebbe usate “per farmi apparire molto sciocco”.

Nel 1940, nel bel mezzo di una serrata campagna politica, le “lettere del guru” riemersero. Roosevelt non ne era a conoscenza quando chiese a Wallace di essere il suo compagno di corsa alla vicepresidenza. Harry Hopkins, Segretario al Commercio, diede la notizia in una mattina tranquilla, mentre Roosevelt faceva colazione nella sua camera da letto. Mentre Hopkins parlava, il volto di Roosevelt si annebbiò. Hopkins aveva saputo che il partito repubblicano era in possesso di alcune copie della corrispondenza. Non solo le lettere potevano mettere in imbarazzo Wallace e il partito democratico, ma potevano anche rivelare che Roosevelt stesso si era interessato alle attività di Roerich. Sia Hopkins che Samuel Rosenman, lo scrittore dei discorsi del Presidente, avevano passato la notte precedente a pensare a un modo in cui i Democratici avrebbero potuto eliminare Wallace dalla lista. Ma il Presidente riteneva che non fosse saggio cambiare i compagni di corsa. Inoltre, riteneva che il suo avversario, Wendell WiIlkie, fosse coinvolto in una relazione extraconiugale. Se i repubblicani avessero pubblicato le “lettere del guru”, la campagna presidenziale del 1940 sarebbe potuta finire in un selvaggio scambio di accuse.

Dopo notevoli discussioni e disaccordi, il Partito Repubblicano decise di non pubblicare le “lettere del guru”. Joseph W. Martin, presidente nazionale repubblicano, riteneva che l’elettorato avrebbe visto la rivelazione come una diffamazione. Willkie era d’accordo. Ma Franklin Roosevelt ordinò comunque all’assistente di Wallace, Paul Appleby, di accompagnare il candidato alla vicepresidenza durante il resto della campagna. Appleby ha ricordato che doveva assicurarsi che Wallace non rilasciasse “qualche dichiarazione sconsiderata sulle lettere”.

Roerich sosteneva di poter conversare con gli spiriti; questi gli dissero come finanziare un museo Roerich.
Nel 1944 i conservatori del partito si opposero alla rinominazione di Wallace a vicepresidente, e fu fatto passare a favore di Harry Truman. Nel 1948 abbandonò il partito democratico per candidarsi alla presidenza con una lista indipendente. Ancora una volta il guru incombeva sullo sfondo. L’editorialista Westbrook Pegler stampò diverse lettere di Wallace a Roerich. La loro pubblicazione fu imbarazzante, ma ebbe scarso effetto sulla campagna. Wallace era già stato ostracizzato dal mainstream politico per la sua opposizione esplicita alle politiche di guerra fredda del presidente Harry S. Truman. La sua pessima performance alle elezioni del 1948 era dovuta alle sue idee di politica estera, non alle “lettere del guru”.

Appena un anno prima della campagna elettorale di Henry Wallace, Nicholas Roerich morì nella sua tenuta in India. Era tornato negli Stati Uniti solo una volta dopo la sua sfortunata spedizione. La sua riluttanza a visitare il numero sempre più esiguo di amici americani potrebbe essere dovuta in parte alla richiesta del Dipartimento del Tesoro di pagare 48.758,50 dollari di tasse arretrate e alla causa intentata da un disincantato Horch per la restituzione di 200.000 dollari di vecchi prestiti. Fu una fine molto modesta per la carriera di un uomo che sosteneva di avere grandi poteri spirituali e la capacità di colpire tutti coloro che gli si opponevano. Roerich aveva vittimizzato coloro che gli avevano fatto amicizia e lo avevano aiutato. Il suo lascito più visibile è il Museo Nicholas Roerich. L’edificio originale sopravvive – ora è un condominio – e così anche il museo stesso, trasferito in una brownstone al 319 West 107th Street e ancora visitato dagli ammiratori dell’arte e delle idee di Roerich.

Wallace e Roosevelt sono stati sfortunati nel loro legame con il guru, ma molto fortunati perché i loro avversari non hanno mai approfittato dell’episodio. Se avessero indagato più a fondo sull’incidente e smascherato il ruolo di Wallace e Roosevelt, non solo il Segretario all’Agricoltura, ma anche il Presidente avrebbe avuto motivo di lamentarsi seriamente del suo coinvolgimento con Nicholas Roerich.

Nikolaj Konstantinovič Rerich

Nikolaj Konstantinovič Rerich (in russo: Николай Константинович Рерих?San Pietroburgo10 ottobre 1874 – Kullu13 dicembre 1947) è stato un pittoreavvocato e diplomatico russo esponente del simbolismo.

Biografia

Rerich passò la maggior parte della gioventù nei pressi di Gatčina. Qui sviluppò l’interesse per la caccia, la storia naturale e l’archeologia. Scrisse racconti di avventure e illustrò una storia basata sull’incontro con un orso. L’artista Michail O. Mikešin vide i suoi disegni e lo incoraggiò dandogli le prime lezioni di pittura. Nicolaj voleva intraprendere la carriera artistica, ma il padre, famoso avvocato, decise che doveva studiare legge. E così fece entrambi gli studi iscrivendosi all’Accademia di Belle Arti e all’Università di San Pietroburgo.

Nel 1898 gli venne assegnata una cattedra all’Istituto Imperiale Archeologico e nel 1901 sposò Helena Ivanovna Šapošnikova, nipote del compositore Modest Musorgskij e pronipote del generale russo Kutuzov, colui che riuscì a sconfiggere Napoleone nel 1812.

Ebbero due figli: Georgij, uno scienziato, e Svjatoslav, un artista. Nei primi anni del Novecento, il professor Roerich dipingeva, organizzava scavi archeologici, studiava architettura, teneva conferenze e scriveva di arte e archeologia. Su invito dell’impresario Sergej Djagilev, diventò membro della società Mondo dell’Arte di Pietroburgo e per qualche tempo ne fu anche presidente.

Nel 1906 venne nominato Direttore della Scuola per l’Incoraggiamento alle belle Arti in Russia. Nel 1907 applicò il suo talento al disegno di scene e costumi per gli spettacoli organizzati da Djagilev, impegno che si è protratto fino al 1913 con l’allestimento del balletto La sagra della primavera di Igor’ Fëdorovič Stravinskij e coreografato da Vaclav Nižinskij. L’anno seguente diventò membro del consiglio della Società Imperiale di Architettura e nel 1909 fu eletto accademico dell’Accademia Russa di Belle Arti. All’inizio della rivoluzione bolscevica nel marzo del 1917, Maksim Gor’kij riunì a San Pietroburgo i connazionali che si occupavano di arte. Elessero un Comitato che si riuniva al Palazzo d’Inverno e Roerich ne fu il presidente per soli due mesi. In quel periodo era candidato per l’ufficio di ministro delle belle arti per questa sua capacità, ma non accettò l’alta carica.

La partenza dalla Russia

Prevedendo i notevoli cambiamenti del suo Paese, decise di lasciare la Russia, trasferendo la famiglia in Finlandia. Su invito del direttore dell’Art Institute of Chicago, Roerich si recò negli Stati Uniti nel 1920. Aveva già eseguito più di 2500 dipinti ed era un artista di fama internazionale. Venne influenzato da molti artisti, tra cui Gauguin e Van Gogh. Le sue opere raffigurano scene naturali, temi ispirati dalla storia e dalla religione, molti sono nello stile degli antichi dipinti della chiesa russa. In America viaggiò a lungo, espose i suoi lavori, frequentò i circoli migliori, tenne conferenze.

Fondò Cor Ardens (Società Internazionale degli Artisti), il Master Institute of United Arts nel 1921 e Corona Mundi (Centro Internazionale d’Arte) nel 1922. Dopo aver progettato la sua prima spedizione in Asia, si imbarcò per l’India nel 1923. I membri del consiglio del Master Institute of United Arts fondarono il Roerich Museum nel 1923, in cui vennero raccolte moltissime opere di Roerich. Nel 1928 fondò l’Urusvati Himalayan Research Institute nella valle di Kullu in India, che fu un centro per lo studio di materiale etnografico e archeologico, diretto per oltre dieci anni dal figlio Jurij Roerich. Durante la sua vita produsse qualcosa come circa 7 000 dipinti, scrisse 1 200 opere di tutti i tipi e fu una delle “forze” che pose il Grande Sigillo degli Stati Uniti sulle banconote dei dollari. Nel 1929 e nel 1935 venne proposto come Premio Nobel per la pace per gli sforzi compiuti a favore della pace mondiale per mezzo dell’arte e della cultura e per i tentativi di proteggere l’arte in tempo di guerra.

Il Terzo Convegno Internazionale sulla Bandiera della Pace di Roerich nel novembre del 1933, fu un punto di svolta che portò poi all’approvazione del patto che venne in seguito conosciuto come il “Patto Roerich”. In sostanza si obbligava le nazioni a rispettare i musei, le università, le cattedrali e le biblioteche come si faceva per gli ospedali. Mentre gli ospedali in tempo di guerra esponevano la bandiera della Croce Rossa, le istituzioni culturali avrebbero esposto la “Bandiera della Pace”, cioè tre sfere color magenta inscritte in un cerchio dello stesso colore su sfondo bianco[1]. Il 15 aprile 1935, Roerich finalmente vide la nascita di un trattato consistente in un patto firmato alla Casa Bianca da rappresentanti degli Stati Uniti e di altre venti nazioni dell’America Latina. I biografi hanno scritto molto sulla vita di Roerich, ma hanno trascurato quello che era il vero “motore” della sua ricerca: il lato spirituale. A un certo punto della loro vita, i coniugi Roerich acquisirono una profonda conoscenza della letteratura e delle tradizioni della religione esoterica.

L’intima conoscenza dell’Oriente e le molteplici esperienze di Nicholas unite alla sua vasta cultura, spiegano perché venisse ricevuto con onore quasi ovunque egli andasse durante la spedizione in Asia Centrale e perché cinesi meravigliati dalla sua conoscenza lo chiamassero “l’Iniziato”. Uno dei biografi di Roerich diceva che le prime esperienze cominciarono nella sua infanzia con l’apparizione in sogno di una figura vestita di bianco. Alcuni seguaci affermano che il suo maestro di pittura Kuindži fu per un certo tempo il suo guru. In un tributo a Kuindži, Roerich disse: «… non solo era un artista straordinario, ma era anche un grande maestro di vita». Alcuni credono che Kuindži avrebbe introdotto Roerich alle idee e alla letteratura esoterica, ma quel che insegnò oltre alla pittura è avvolto nel mistero. In ogni modo i coniugi Roerich furono membri della Società Teosofica e tradussero in lingua russa La dottrina segreta di Madame Blavatsky. Nel corso degli anni pubblicarono diversi libri su una grande varietà di argomenti spirituali. Alcuni non identificano nemmeno l’autore e altri, come nel caso di Helena Roerich, vennero scritti sotto pseudonimo.

Attratti dall’Oriente i Roerich partirono per l’Asia nel 1923 e la spedizione durò quattro anni e mezzo. Viaggiarono attraverso il SikkimIndiaLadakhTibetCina e Mongolia. Malgrado le enormi difficoltà, durante il viaggio Roerich realizzò 500 dipinti. Scrisse poi riguardo al viaggio: «L’Himalaya è una vera Mecca per uno scienziato». Fu proprio nella regione del Ladakh che, visitando monasteri buddisti e parlando con la popolazione locale, raccolse la leggenda del passaggio di Gesù Cristo per quelle terre antiche. Nicholas Roerich ci ha lasciato moltissime opere, tra le quali HimalayaAltai-Himalaya e Il Cuore dell’Asia. È stato il referente in Tibet dell’Antico e Mistico Ordine della Rosa-Croce.

Le sue ceneri furono sepolte su un’altura di fronte alle vette himalayane che aveva tanto amato e magistralmente ritratto.

Onorificenze

Onorificenze russe

Cavaliere dell’Ordine di San Stanislao
Cavaliere dell’Ordine di San Vladimiro
Cavaliere dell’Ordine di Sant’Anna

Onorificenze straniere

Cavaliere della Legion d’Onore
Cavaliere dell’Ordine di San Vasa
Cavaliere dell’Ordine della Stella Polare

Bibliografia

  • Andrei Znamenski – Red Shambhala. Quest Books, 2011.
  • RUTH DRAYER – Nikolaj ed Elena Roerich; Città della Pieve , Nuova Era, 2012.

Voci correlate

Altri progetti

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